Après le déluge: l'ouragan Sandy a dévasté les artistes et leur travail

Septembre étant le mois national de la préparation aux catastrophes, nous partageons avec vous un article paru dans The Artist’s Magazine plus tôt cette année. L’ouragan Sandy a semé le chaos dans la vie de nombreux artistes de la ville de New York, mais le Centre de récupération de la culture est intervenu pour apporter son aide.
Par Jerry N. Weiss

Lorsque l’ouragan Sandy a sévi dans le nord-est des États-Unis l’automne dernier, elle a rendu visite à une misère peu commune parmi des millions de personnes. Même dans ce cas, la destruction était sélective, en fonction de la géographie. Les résidents qui vivaient à quelques kilomètres à l’intérieur des terres ont été victimes d’abattage d’arbres et de courant, tandis que ceux vivant près de l’océan ont connu une période beaucoup plus difficile. Après la tempête, il a fallu une promenade le long du rivage pour que je puisse comprendre l’étendue des dégâts. Une reprise de mon programme d’enseignement à New York a accentué le propos. Dans la semaine qui a suivi l’ouragan, la Art Students League a été fermée, en raison d’une grue de construction capricieuse qui oscillait de manière précaire au-dessus de la 57ème rue ouest.

La vie de l'artiste

Ronnie Landfield a peint des paysages exprimant toutes les conditions atmosphériques imaginables, mais en 1998, lorsqu’il a peint The Deluge (acrylique, 108 × 120), il ne pensait pas qu’il aurait un jour affaire à un studio inondé.

Arrivé à la Ligue après sa réouverture tardive, je cherchais un ami, Ronnie Landfield, qui y enseignait depuis 1994. Landfield est l’un des plus grands expressionnistes abstraits du pays et un peintre possédant une connaissance approfondie de l’histoire de l’art. Il a créé une œuvre qui s’inspire de la nature pour ensuite l’interpréter en larges lavages de couleurs chatoyantes. Lors d’une exposition personnelle au Butler Institute of American Art en 2007, Louis Zona, directeur du musée, écrivait: «Ronnie Landfield est, purement et simplement, l’un des meilleurs peintres d’Amérique.»

Je suis tombé sur Ronnie en dehors de sa classe, près de deux semaines après la tempête, et je n’étais absolument pas préparé à ce que j’ai appris. Lui et sa femme, Jenny, étaient essentiellement des sans-abri, obligés de faire la navette entre les appartements d’amis et de famille. Pendant plus de 40 ans, Landfield a vécu et peint dans un bâtiment situé dans le quartier de Tribeca à Manhattan, près de la rivière Hudson. quand la tempête de Sandy a frappé, sa rue a été inondée. La rivière atteignait 28 pouces et à 19 h 30 le soir du 29 octobre, l’eau était entrée dans son studio situé au rez-de-chaussée. Trois heures plus tard, l’Hudson s’est calmé et l’eau s’est éteinte avec la marée. (Landfield n’était pas seul; la communauté d’artistes située à proximité, Westbeth, a été inondée pendant des jours, détruisant la plus grande partie de la carrière de certains artistes. Un destin similaire a eu lieu dans les installations de stockage en sous-sol des galeries du quartier artistique de Chelsea, à Manhattan.)

La vie de l'artiste

En décembre 2012, l’atelier de Landfield semblait sec, mais nombre de ses peintures nécessitaient encore un traitement de restauration. Sur la photo de gauche à droite, les artistes Kate Sharkey (assistante de Landfield et un de ses étudiants), Noah Landfield (le fils de Landfield) et Landfield lors de la préparation de peintures devant être transférées au Recovery Center.

La suite fut incroyablement décourageante, d’autant plus que le bâtiment de Landfield était sans électricité. Landfield, sa famille et plusieurs de ses élèves ont emporté 150 toiles, dont beaucoup avaient été roulées dans son atelier, dans un espace vide situé au troisième étage de l’immeuble. Soixante-dix autres tableaux ont été transportés dans l’atelier de son fils à Brooklyn. Une fois dans un endroit sec, les peintures ont été pulvérisées à l’avant et à l’arrière avec du Lysol et une solution à 70% d’alcool éthylique et à 30% d’eau, puis appliquées à plat sur le sol, face visible, pour continuer à sécher. Landfield continue de surveiller les bandes de civière, les toiles et les dessins pour détecter toute trace de moisissure.

Quand nous nous sommes assis et avons discuté un mois après l’ouragan, Landfield était fatigué, mais s’est aussi réconcilié avec la possibilité de pertes, en particulier de documents écrits et d’œuvres sur papier. Heureusement, parce qu’il utilise de la peinture acrylique et que les acryliques ne sont pas solubles dans l’eau une fois séchés, la plupart de ses peintures n’ont subi aucun dommage significatif dû à l’infiltration du fleuve – mais il subsistait une incertitude quant à la suite des événements. «Est-ce que ça va être le reste de ma vie?» M’a-t-il demandé, reconnaissant le problème primordial de la recherche d’un abri et la préoccupation secondaire qu’il ne peindrait plus bientôt.

La vie de l'artiste

La conservatrice Susan Duhl, membre certifiée de l’équipe d’intervention d’urgence (CERT) de l’American Institute for Conservation (AIC), apporte son expertise concernant les mesures de restauration et de préservation nécessaires pour les peintures de Landfield au centre de récupération culturelle de l’AIC.

Avant longtemps, des amis ont offert de l’aide. un restaurateur a offert ses services et un collègue a proposé l’utilisation de son espace de vie pendant les mois d’hiver. En décembre, l’équipe d’intervention d’urgence de l’American Institute for Conservation Collections (AIC-CERT) a ouvert un centre de récupération culturelle temporaire à Brooklyn afin d’évaluer et de restaurer les œuvres de Landfield et d’autres artistes. Au milieu de la catastrophe, Landfield a glané des moments de révélation silencieuse: des toiles ont été déroulées, parfois pour la première fois depuis des décennies, pour révéler des images qu’il avait peintes dans sa jeunesse, certaines oubliées depuis longtemps.

La majeure partie du travail de Landfield est immense et ses œuvres sont devenues de plus en plus contemplatives, caractérisées par un lyrisme luxuriant et subtil. Il y a des années, un directeur de musée écrivait que Landfield avait dirigé «le mouvement qui s’éloignait des abstractions géométriques, rigides et minimales vers des abstractions plus lyriques, sensuelles et romantiques dans des couleurs plus douces et plus vibrantes». L’artiste lui-même a un jour expliqué «Spiritualité et sentiments sont les sujets de base de mon travail. Ce sont des représentations d’expressions intuitives utilisant la couleur comme langage et le paysage (la terre de Dieu) comme métaphore de l’arène de la vie. ”

La vie de l'artiste

Ronnie Landfield peint dans son studio avant que l’ouragan Sandy n’atteigne New York.

Les peintures de Ronnie Landfield, dont beaucoup font partie des collections permanentes des principaux musées de ce pays, suggèrent un État transcendant. Eux aussi, et l’artiste qui les a fabriqués, transcenderont cela.


L’éditeur collaborateur Jerry N. Weiss est à la fois artiste et écrivain. Il enseigne à la Art Students League de New York; visitez son site Web à l’ adresse www.jerrynweiss.com .

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