Entretien avec l'artiste réaliste David Leffel: voir clairement

David Une interview de Steve Smith avec Leffel paru dans le Juin 2006 numéro du magazine, disponible sur The Artist Magazine 2006-2010 CD de cinq ans / DVD de l’artiste et le magazine 2001-2010 CD / DVD de l’artiste .

David Leffel, connu pour sa peinture figurative, n’a jamais aimé avoir un “vrai” travail. Les 40 heures par semaine à marcher dans le même espace sont pour lui un pur anathème. Apprenez un peu sur son parcours et vous comprendrez rapidement pourquoi. Confronté à un lit d’hôpital dans sa jeunesse, Leffel a passé une grande partie de sa vie adulte à redécouvrir le monde qui l’entourait. Les vrais emplois ne laissent pas beaucoup de temps pour la découverte.

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Autoportrait au châle et au pinceau (huile, 24 × 21) par David A Leffel

Et pourtant, l’ironie prévaut quand il s’agit de son art. Lorsqu’il met de la couleur sur une toile, il est totalement absorbé par le processus de résolution de problèmes d’un tableau, travaillant souvent du petit matin jusqu’au déjeuner et jusqu’à ce que la dernière couche de lumière naturelle ait disparu de son atelier. Ce zèle dévorant pour la peinture a poussé Leffel à devenir l’un des artistes et des professeurs les plus en vue de la peinture de représentation en Amérique.

Son livre de 2004, An Artist Teaches , détaille de nombreuses réflexions de Leffel sur la peinture, principalement que plutôt que «l’accent conventionnel sur la technique, Leffel insiste sur le concept visuel qui doit d’abord exister dans l’esprit du peintre». Sherrie McGraw, artiste et ancienne professeure de dessin à la Art Students League (NYC), raconte cet épisode dans le livre: «Un matin, au cours d’une démonstration de portrait, il a parlé du coffre de la gardienne et a fait des coups de pinceau horizontaux par-dessus l’endroit où devait se trouver le coffre. Ces coups de pinceau occasionnels, que quiconque pourrait apparemment faire, ont créé un coffre à partir de rien. Pour mes jeunes yeux, c’était magique. à mes yeux chevronnés, c’est toujours magique. ”

Le magazine de l’artiste a récemment discuté avec ce maître du XXe siècle pour tenter de découvrir d’où venait cette magie.

Parlez-moi de votre éducation. Où êtes-vous né?
Je suis né à Brooklyn. Ce qui me rapprochait le plus de la sensibilité artistique de ma famille était que ma mère aimait beaucoup l’opéra. Mon père était vraiment intéressant. il était essentiellement un joueur. Il occupait divers emplois de temps en temps, mais il adorait les chiffres et adorait jouer au craps et jouer aux chevaux.

Il était aussi ce que vous appelleriez un dandy. Il aimait les beaux vêtements, la bonne nourriture, les bonnes choses. Il pouvait porter un costume toute la journée et à la fin de la journée, il semblait que cela venait juste du tailleur. Même lorsque nous n’avions pas d’argent, ce qui était souvent le cas, il économiserait le temps qu’il faudrait pour acheter le meilleur. Il ne porterait rien bon marché.

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L’homme au béret noir (huile, 15 × 13) de David Leffel

Quand as-tu commencé à manifester un intérêt pour le dessin?

Quand j’avais environ 31 ans et demi, j’avais déjà commencé à dessiner de la vie et je dessinais souvent. Peu de temps après, j’ai contracté une maladie osseuse infectieuse et suis allé à l’hôpital, où je suis resté jusqu’à l’âge de 7 ans. Après un bref séjour à la maison, je suis retourné à l’hôpital à l’âge de 8 ans et j’y suis resté jusqu’à l’âge de 15 ans.

À l’hôpital, j’ai dessiné sans cesse. Je copierais des bandes dessinées et créerais mes propres personnages. Je copierais tout ce que je pourrais et tirerais ce que je pouvais de la vie. J’ai aussi fait de l’aquarelle. Mes parents m’apportaient du matériel et des livres d’instruction d’art. Je pense que j’avais 10 ou 11 ans quand j’ai eu mon premier chiffon au charbon et à la peau de chamois. Même son odeur me fascinait – c’était très grisant.

Vous savez, vraiment, mon expérience à l’hôpital n’était pas aussi horrible que cela puisse paraître. J’y étais si régulièrement que je ne connaissais aucun autre genre de vie. Pour moi, c’était comme ça.

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Nature morte avec tapisserie, mandarine et fleurs (huile, 17 × 13) de David A Leffel

Quand et comment es-tu sorti?

Une partie de cela était la découverte de la pénicilline [les compagnies de médicaments ont commencé à la produire en masse en 1943], ce qui était le remède parfait pour ce que j’avais. Mais en fait, à ce moment-là, la maladie avait déjà fondamentalement suivi son cours et je suis sorti. J’ai survécu.

Après toutes ces années de confinement, l’intégration à la société devait être à la fois exaltante et effrayante.

Oh, c’était un ajustement formidable. Je me sentais comme si je venais d’une autre planète. Je ne savais rien du monde réel ni comment faire quoi que ce soit – pas même comment commander quelque chose au restaurant. C’était très difficile et très solitaire. Je suis passé d’une situation où je connaissais tout le monde et tous les paramètres à un monde où je ne connaissais personne. Je ne connaissais aucune des règles de comportement.

Mais mon père a été très utile. Il m’a montré comment prendre le métro et établir toutes les connexions. Il m’a emmené dans la ville et m’a présenté à ses amis. C’étaient de vrais types de Damon Runyon – des gangsters et des joueurs portant des noms tels que «Harry le cheval», «Le russe à trois doigts» et «Lefty Louie». Il faisait partie de ce groupe de Broadway et c’était très amusant.

Quand avez-vous eu l’idée de faire carrière dans l’art?

Mon meilleur ami à l’époque est allé à la Parsons School of Design et je l’ai suivi là-bas pour étudier le design publicitaire. Je pensais simplement faire carrière dans l’art commercial en tant qu’illustrateur ou designer. Je ne savais pas que les gens peignaient des tableaux de chevalet, du moins de manière réaliste. Je n’y ai jamais pensé. Si j’y pensais, c’était un art perdu et les gens ne savaient plus comment le faire.

J’ai eu quelques bourses et j’ai fini par obtenir mon diplôme, bien que j’aie presque été viré par manque d’assiduité. Vous pouvez imaginer que je viens de sortir de l’hôpital et que je voulais interrompre mes cours, aller au cinéma et goûter au monde. Mon premier semestre à l’école, j’étais sorti autant que j’étais, mais je me suis finalement appliqué, j’ai obtenu mon diplôme et je me suis lancé dans la publicité.

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Karen (huile, 27 × 19) de David Leffel

Peignais-tu la nuit ou le week-end?

Je détestais aller au travail et j’avais particulièrement du mal à revenir du déjeuner. Tout le monde serait dans la rue et c’était tellement excitant. Je me faisais donc virer à cause de mes heures saccadées et non pas à cause de la qualité de mon travail. Et je dois vous dire que cela ne m’a jamais dérangé de me faire virer; ce n’était pas une stigmatisation pour moi. Je voudrais simplement récupérer mes chèques de chômage jusqu’à ce que je reçois le prochain emploi.

Après environ quatre ans passés à différents emplois et studios de publicité, je suis allé rendre visite à un ami qui avait ouvert son propre studio. Il avait besoin de dessins pour une annonce qu’il était en train de créer. J’ai dessiné ce dont il avait besoin et il a finalement proposé que, plutôt que d’obtenir un autre emploi, je devrais simplement utiliser de l’espace dans son studio. Il me donnait du travail et je pouvais aussi faire du dessin et de la conception indépendants. C’était à la fin des années 50, quand j’avais 27 ans, et c’est à ce moment-là que j’ai commencé à peindre sérieusement. Quand je n’étais pas occupé avec un travail indépendant, je peignais dans le studio de publicité de mon ami.

Et cela vous a finalement amené à étudier à la Art Students League en 1959, non?

J’ai emménagé avec quelques musiciens qui étaient étudiants à Juilliard. C’était une décision fortuite parce que cela m’a mis dans une foule différente. Être artiste m’a donné un certain cachet avec eux, bien que cela ne les ait pas empêchés de manger mes montages de nature morte. Si je sortais un instant pour peindre, disons une orange, elle ne serait pas là à mon retour.

Mes amis et moi avons passé du temps dans un café situé dans le centre de Broadway. Un des serveurs allait à la Art Students League. Il a remarqué que je faisais des croquis, nous avons appris à nous connaître et il m’a encouragé à aller à la Ligue.

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Roses et fruits féeriques (huile, 13 × 16) de David A Leffel

Pourquoi t’intéressais-tu autant à la peinture et au dessin figuratifs? À cette époque, le monde de l’art l’esquivait.

De retour à Parsons, nous partions en excursion dans des musées. La première fois que j’ai vu les tableaux de Rembrandt au Metropolitan Museum of Art, ils m’ont immédiatement frappé. Ses peintures semblaient avoir un niveau de logique qu’aucun des autres n’avait. J’ai eu une réponse immédiate à la façon dont il utilisait la lumière. La manière dont la lumière se déplacerait d’un endroit à l’autre – d’un système aussi étroit à l’air – semble tellement logique. À ce moment-là, je ne pouvais certainement pas l’exprimer, mais cela m’avait profondément impressionné.

En même temps, nous faisions beaucoup d’exercices avec des formes abstraites, des trucs cubistes, des détails, etc. Et cela m’a laissé un sentiment d’arbitraire. Je pourrais mettre un point ici ou un gribouillis ici, mais rien ne justifiait ce que je faisais et cela me mettait mal à l’aise. Même lorsqu’un instructeur disait: «C’est excellent» ou «Ce n’est pas si bon», cela ne semblait simplement pas être basé sur quoi que ce soit que vous puissiez saisir. Au Museum of Modern Art, en regardant les tableaux de Matisse ou de Picasso, j’ai été frappé par le fait que n’importe qui pouvait le faire. Je me demandais comment on pouvait déterminer si cela devait ou non être dans un musée.

Ces deux idées se développaient dans votre esprit lorsque vous avez découvert une exposition d’art réaliste.

C’est l’une des choses les plus surprenantes de ma carrière d’artiste. Je rentrais à Manhattan après un voyage en Californie et j’ai vu une galerie autour de Lexington et une soixantaine qui avait une ouverture. J’ai immédiatement garé la voiture. À cette époque, vous pouviez toujours le faire facilement. Je pensais que peut-être il y avait des femmes à cette ouverture que je pourrais frapper.

Eh bien, je suis entré et c’était une exposition de plusieurs artistes réalistes – Burt Silverman, Harvey Dinnerstein, Seymour Remenick, Daniel Schwartz et David Levine. Cela m’a époustouflé que des contemporains, bien qu’un peu plus âgés, peignent d’une manière que je croyais morte. J’étais abasourdi. Peu de temps après, j’ai commencé à étudier à la Ligue.

Voir ces artistes réalistes a dû être très motivant.

Oui, mais de façon amusante, même après avoir assisté à la Ligue, je n’ai jamais vraiment décidé que c’était ma vie. J’aimais être là-bas, mais je sentais toujours que je devais éventuellement obtenir un emploi. Je pouvais passer des jours et des jours à peindre sans même m’en rendre compte. Quand j’étais au travail, je ne cessais de me demander: “Comment puis-je m’en sortir?”

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Variation n ° 1 à l’orange (huile, 30 × 25) de David Leffel

Quand ta carrière dans les beaux-arts s’est-elle arrêtée?

J’ai quitté la Ligue en 1960 et j’ai commencé à participer à divers salons d’art et à demander des subventions. En 1964 en particulier, j’ai demandé à peu près tout pour essayer de gagner de l’argent. Et ils m’ont tous rejeté. J’aurais pu tapisser ma chambre avec des rejets.

Sous l’impulsion de mes amis, j’ai demandé une subvention de la Fondation Elizabeth T. Greenshields à Montréal. Bien sûr, j’ai aussi été rejeté. Quand j’en ai parlé à mes amis peintres, ils ne pouvaient pas y croire. Et en regardant certains des peintres qui ont reçu les subventions, j’ai dû dire que je ne pouvais pas m’empêcher d’être d’accord avec mes amis.

Alors, ma femme et moi avons emballé sept tableaux et avons pris le train de nuit pour Montréal. J’ai décidé d’y aller avec les originaux, sans rendez-vous ni rien. Eh bien, nous sommes arrivés à 8 heures du matin, avons pris un taxi pour vous rendre à l’adresse et ils n’étaient pas là. Je ne veux pas dire qu’ils étaient sortis, je veux dire qu’il n’y avait aucune liste pour eux dans l’annuaire. Ils étaient partis. Il faisait neuf degrés et il neigeait.

Enfin, nous avons trouvé un surintendant de bâtiment qui nous a dit que la Fondation Greenshields avait déménagé. Nous avons donc pris un autre taxi pour le nouveau bâtiment. Le président était là; il a regardé les peintures et j’ai finalement obtenu ma bourse. Et cela a changé ma pensée. Cela a validé ce que je faisais. Une autorité extérieure, qui n’était pas un ami, a déclaré que mon travail était méritoire et que c’était vraiment un tournant.

Passons à aujourd’hui. Comment travailles-tu? Quelle est votre journée type?

Normalement, je déjeune, puis je rentre dans l’atelier pour commencer à peindre. Je monte ma palette et jette un œil sur ce sur quoi je travaille, ce qui me donne une chance de me réchauffer. Une fois que je commence à travailler, il m’est très difficile de m’arrêter. Il devient tellement fascinant de résoudre les problèmes de la peinture. Ça m’absorbe.

Pour moi, tout doit être logique dans la peinture. Chaque coup de pinceau doit fonctionner pour aider toute la peinture. Vous devez entrer dans cette zone où vous voyez toute la logique de ce que vous faites. Si cela n’aide pas la peinture, cela fait mal à la peinture. Chaque coup de pinceau fait donc partie de la composition. Cela contraste avec la façon dont les gens pensent traditionnellement de la composition, qui est en termes de forme.

Lorsque vous êtes dans la zone, il est difficile de faire ses frais pour le déjeuner. J’ai essayé pendant un temps de ne pas manger, mais j’ai perdu trop de poids.

Que se passe-t-il lorsque vous ne trouvez pas la zone?

Je me bats à travers elle. Je trouve que, quand je travaille vraiment de manière constante, je peux me mettre à la tâche comme une déformation temporelle. Je me lance tellement dans la peinture que je peux y arriver.

Même lorsque je ne suis pas dans la zone, le simple fait de déplacer de la peinture procure une qualité sensuelle et amusante. Et si je continue à peindre, quelque chose finira par cliquer. C’est comme passer d’un état de conscience de soi à un état de conscience sans conscience de soi. C’est quand c’est le meilleur. J’ai le tableau dans la paume de la main – je tiens le pinceau qui coule à travers moi. Pendant ces moments, j’ai l’impression de peindre avec de la lumière – en mettant de la lumière, pas de la peinture – sur une toile.

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Mery Miguez (huile, 15 × 13) de David A Leffel

Un thème de votre livre, et peut-être de votre vie, est une fervente curiosité – un désir de déraciner des choses et de les comprendre à un niveau très fondamental. Quand as-tu commencé à poser tant de questions?

Ma mère a toujours dit que je demandais sans cesse pourquoi. Cela la rendrait folle. Je suppose que je suis né avec ça. Quand j’apprenais à la Ligue et plus tard dans la vie, j’ai toujours voulu savoir pourquoi quelque chose fonctionnait. Je n’étais pas convaincu que cela fonctionnait; Je voulais savoir pourquoi et réduire les choses à des composants plus simples. C’est juste la façon dont mon esprit fonctionne.

J’ai toujours pensé que si je pouvais voir quelque chose clairement, je pourrais le peindre. Si je regardais un objet ou une pièce d’anatomie et qu’il me semblait qu’il faudrait trop de coups de pinceau pour le peindre, je me demanderais s’il existe un moyen plus simple. Au lieu d’utiliser 25 coups de pinceau, pourrais-je le peindre avec trois? Et si je ne pouvais pas, je savais que je ne voyais pas clairement. La peinture doit être un langage simple, un raccourci, par opposition au rendu, qui est long.

Tu dessines encore souvent?

C’est mon bugaboo; Je ne tire pas assez. J’ai tellement commencé à peindre que j’ai arrêté de dessiner. Je vais à un groupe de croquis une fois par semaine maintenant pour garder ma main dedans. Mais parfois, je regarde la figure et tout ce à quoi je peux penser est la couleur et le coup de pinceau.

Pouvez-vous être un grand peintre sans être un excellent dessinateur?

Non, ce n’est pas tant que vous ayez besoin de la technique pour mettre quelque chose sur papier, mais être un bon dessinateur signifie que vous pouvez voir clairement. Vous pouvez voir comment les formulaires s’emboîtent; vous pouvez voir le geste, la pose. Si vous ne pouvez pas voir dessiner, vous ne pouvez pas voir peindre. Je n’ai jamais rencontré quelqu’un qui ne puisse pas dessiner et qui comprend encore la peinture. C’est impossible. Prenez quelqu’un comme David Hockney, avec tous ses essais sur la caméra obscura et cette entreprise. Il ne peut pas dessiner et, eh bien, il ne peut pas peindre non plus.

Vous n’êtes pas fan de la peinture à partir de photographies. Pourquoi?

Vous perdez le contact avec toute réalité. Quel est le défi si vous travaillez à partir d’une photo? Dans certains cas, comme le portrait d’une personne décédée, c’est la seule option. Mais c’est tellement répandu aujourd’hui. Il semble que les gens veulent juste fabriquer un produit. Travailler à partir de la vie nécessite un état d’esprit totalement différent. C’est le défi – le plaisir de la confrontation. J’ai toujours peint à la lumière naturelle et presque toujours de la vie.

Quelle est la prochaine pour vous?

Je pensais demander à quelqu’un de me donner une toute nouvelle palette avec un nouvel ensemble de couleurs afin de pouvoir mélanger des couleurs que je n’avais jamais mélangées auparavant. J’essaie encore d’apprendre de nouvelles choses. Et j’essaie toujours de créer une peinture aussi belle que possible. Dans le tableau que je viens de terminer, par exemple, je pense que je pourrais juste toucher un endroit supplémentaire qui pourrait l’améliorer un peu. Personne d’autre ne le saurait, mais je le saurais.

Apprendre encore plus

  • Lisez” l en ligne gratuit de david leffel intitul la tapisserie et vie>
  • Consultez le livre Drawing and Painting People: The Essential Guide.

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